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Entrevista al director del VHIO

Josep Tabernero: "Tenemos menos cáncer de colon que los países nórdicos gracias a la dieta mediterránea"

El oncólogo Josep Tabernero insiste en la importancia de seguir haciendo cribados y prestar atención a los síntomas físicos para detectar el tumor más frecuente en Europa

Josep Tabernero, fundador y director médico del Instituto de Oncología de Barcelona (IOB), jefe del Departamento de Oncología de Vall d’Hebron y director del Instituto Vall d’Hebron de Oncología (VHIO). RICARD CUGAT

A mediados de mes se celebró en París el congreso anual de la Sociedad Europea de Oncología Médica (ESMO, por sus siglas en inglés), donde se presentaron los últimos avances en cáncer. Una de las presencias más destacadas fue la de Josep Tabernero (Barcelona, 1963), quien presidió ESMO de 2018 a 2019.

Tabernero, además de ser uno de los oncólogos más relevantes a nivel europeo, es jefe del Servicio de Oncología Médica del Hospital Vall d'Hebron (Barcelona), director del Vall d'Hebron Instituto de Oncología (VHIO) y fundador y director médico del Instituto de Oncología de Barcelona (IOB). Experto en cáncer colorrectal, conversa con EL PERIÓDICO, diario que pertenece al grupo Prensa Ibérica al igual que este medio, acerca del tumor más frecuente en Europa.

Dice usted que, por muy bien que se haga, el cáncer de colon está asociado al envejecimiento.

Los tumores sólidos, a diferencia de los hematológicos, se producen por múltiples alteraciones genéticas. Así, esos tumores que aparecen por múltiples alteraciones genéticas necesitan de un tiempo para que se produzcan todas esas alteraciones, pues no se hacen de golpe. Y esto es lo que ocurre con el cáncer de colon. El colon es una víscera que sufre de mucho desgaste continuo porque por ahí pasan todas las heces, todo lo que comemos -lo bueno y lo malo-.

¿Y esto causa el cáncer?

A la vez, el colon también se regenera mucho. El propio organismo va reparando las células que tienen alteraciones. Pero a veces estos mecanismos [de corrección] fallan. Y, claro, cuanto más tiempo pasa, cuanto mayor es la persona, más posibilidades hay de que algún mecanismo reparador no acabe de ir bien y se vayan acumulando alteraciones genéticas que al final conducen a que se produzcan pólipos.

¿Un pólipo ya indica alguna alteración genética?

Sí. Cuando hay un pólipo, ya hay alguna alteración genética que hace que las células crezcan más de la cuenta. Los pólipos, normalmente, hasta que no se malignizan, son células que consideramos benignas, pero que crecen más de la cuenta. Pero, si se van acumulando más errores genéticos, se puede llegar a formar un tumor. Por eso es una enfermedad que está sobre todo vinculada a la edad.

¿Cuál es la edad media de aparición?

67 años. Sí que es verdad que existe un porcentaje de enfermos de cáncer de colon que tienen alguna alteración de cariz hereditaria, es decir, algún gen que heredaron alterado, y eso les pone un poco más en el frente de la carrera. Por eso cada vez vemos más tumores de cáncer de colon que se diagnostican en gente más joven, por debajo de los 50 años. Si se coge a tiempo -en estadios uno o dos-, el cáncer de colon tiene una supervivencia del 90%. En el estadio tres, de entre el 60% y 70%. Y, cuando hace metástasis, la supervivencia no llega al 20% en cinco años.

"Cada vez vemos más tumores de cáncer de colon que se diagnostican en gente más joven, por debajo de los 50 años"

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¿Qué factores de riesgo inciden en el este tumor?

Por ejemplo, la dieta. Los países africanos tienen menos incidencia de cáncer de colon porque por lo general comen más fibra que nosotros. Nosotros estamos en una posición intermedia entre los países nórdicos y Estados Unidos -donde la incidencia de cáncer de colon es muy alta- y los países africanos -donde es menor-. La dieta mediterránea nos protege en este sentido pero, si la perdemos, tendremos más cáncer de colon.

¿Cuál es la incidencia?

En Europa es el tumor más frecuente, ya que afecta tanto a hombres como a mujeres. En las mujeres es más frecuente el cáncer de mama. En los varones, el cáncer de próstata y el de pulmón. Pero, si tenemos en cuenta a hombres y mujeres, el más frecuente es el cáncer de colon.

¿El colon irritable puede desembocar en cáncer?

El colon irritable seguro que no. Las enfermedades inflamatorias intestinales sí, como la colitis ulcerosa y la enfermedad de Crohn. ¿Por qué? Porque son enfermedades que producen una inflamación crónica y esto tiene más riesgo de producir un cáncer. La dieta que favorece el cáncer de colon es baja en fibra y rica en grasas. Por eso solo deberíamos comer carne roja una o dos veces por semana, porque la carne roja -un solomillo, por ejemplo-, a diferencia de la carne blanca, tiene grasa dentro de la fibra. En la carne blanca, que son mayoritariamente las aves, la grasa siempre está fuera de la fibra. En cambio, en la carne roja, la grasa está dentro de la fibra. Así que, aunque saques la grasa de fuera, dentro de la fibra sigue habiendo.

"El colon irritable no desemboca en cáncer. Enfermedades inflamatorias intestinales, como la colitis ulcerosa y la de Crohn, sí pueden causarlo"

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¿Con cuáles son los principales avances en cáncer de colon?

Muchos. Es de los tumores cuyas alteraciones genéticas mejor se conocen. ¿Por qué? Primero, porque hay modelos animales. Segundo, porque podemos hacer colonoscopias. Sabemos que el pólipo es una entidad premaligna, que puede degenerar y las colonoscopias nos ayudan a detectar estos pólipos. En otros cánceres, como el de mama, por ejemplo, no podemos detectar entidades premalignas. El cáncer de mama lo que ha ganado mucho es el diagnóstico precoz gracias a las mamografías y resonancias.

Y para el cáncer de colon existe el test de sangre oculta en heces.

Sí, con esto hacemos prevención y diagnóstico precoz. Se ofrece a la población de entre 50 y 70 años, que es el rango de edad en el que más frecuentemente diagnosticamos cáncer de colon. Son los llamados cribados. Ahora se está discutiendo si deberíamos bajar la edad a los 45 o 40 años, y se acabará haciendo, primero a los 45 y después a los 40.

¿Qué ocurre cuando el test de sangre en heces da positivo?

Se le hace una colonoscopia al paciente, que nos permite diagnosticar tumores más pequeños o incluso pólipos. Cada vez realizamos técnicas quirúrgicas menos agresivas. Y, además, ha habido muchos avances en la subclasificación de la enfermedad. Hace 15 años hablábamos de un cáncer de colon; hoy en día, hablamos de hasta 10 subtipos diferentes. Y cada vez hay tratamientos más personalizados, terapias dirigidas, en base a las alteraciones genéticas que tiene cada tumor.

"Cada vez realizamos técnicas quirúrgicas menos agresivas. Y, además, ha habido muchos avances en la subclasificación de la enfermedad"

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¿Cómo afectó la pandemia a la detección de este tumor?

El 'screening' de cáncer de colon se paralizó desde marzo a junio o julio de 2020. Eso hizo que se diagnosticaran casi un 12% menos de tumores en general, pero esto ya está recuperado. Pero además de estos cribados, que diagnostican tumores silenciosos, es muy importante que la población siga teniendo en mente que ante una pérdida de sangre de 15 días de duración, una pérdida de peso sin causa afiliada o un cuadro de cansancio debe consultar al médico. La población no debe bajar la guardia porque lo que vimos entre 2020 y 2021 es que los tumores se diagnosticaban más avanzados porque la gente consultaba menos, pues el acceso al sistema era menor y había miedo.

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