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Reedición

El gusto que perdura

Vestigios góticos en la literatura de la Revolución Industrial

Elizabeth Gaskell.

Elizabeth Gaskell (1810-1865) es uno de los nombres significativos de la novela inglesa del siglo XIX; es, de hecho, la novelista que inscribió las primeras heroínas del gran cambio social efectuado en Inglaterra por la Revolución Industrial. Su primera novela, Mary Barton, fue publicada en 1848, el año de las revoluciones; en ella se recoge el ambiente entre la clase trabajadora de Manchester en tiempos de los Cartistas. El éxito de la obra fue tal, que Charles Dickens pidió a Gaskell que fuera colaboradora de sus revistas literarias, en las que van a publicarse varios de los cuentos góticos de la colección que reseñamos.

Gaskell tiene una obra extensa teniendo en cuenta que empezó a escribir a los treinta y cinco años, que muere relativamente joven y que, siendo de clase media, hubo de ocuparse de sus cinco hijos. Pero no quiero dejar de resaltar Norte y Sur (1855), novela en la que contrasta el modo de vida y el paisaje del norte industrial y de la campiña del sur de Inglaterra, situación que aún explica las diferencias tan notables que se observan hoy en día. Otro de sus hitos literarios es la biografía que escribió de su amiga recién fallecida Charlotte Brontë, por indicación del padre de ésta.

Dicha biografía, publicada en 1857, contempla a Brontë como autora de éxito, pero también en su faceta personal, y constituye así una fuente ineludible para quienes investigan la sociedad y la literatura decimonónica y para quienes se dedican a la biografía.

Elizabeth Gaskell escribió una larga lista de relatos que fue publicando en las revistas literarias del momento. En ellos sigue el gusto de la época y rememora historias de tintes góticos, de ambientes sombríos y de vidas oscuras. Pero, como hija y esposa de ministros de la Iglesia Unitaria, no olvida el elemento moral en sus narraciones; varios de sus personajes dejan aflorar los instintos más perversos de la condición humana, instintos que, una vez sueltos, se desarrollan hasta considerar el robo a mano armada y el asesinato como gajes del oficio en la consecución de riquezas y prestigio social.

En “La rama torcida” relata los vanos intentos de un matrimonio honrado por enderezar el rumbo de su único hijo, descarriado. “La historia del caballero” ilustra la doble vida de los bandoleros, y “La mujer gris” recoge la historia de uno de los temibles “Chauffeurs” decimonónicos, que mataban para robar y seguían el rastro de los testigos a través del tiempo y del espacio.

Gaskell se sirve también de los aspectos más truculentos de los cuentos tradicionales. En Curioso, de ser cierto reúne a una importante nómina de personajes en un baile nocturno celebrado en un fantasmagórico castillo que aparece ante los ojos atónitos de un caballero perdido en plena noche en medio del bosque. El gato con botas, el marqués de Carabás, la Cenicienta, el ogro, Pulgarcito, Juan el matagigantes y Barbazul, entre los más conocidos, se reúnen una vez al año para celebrar su existencia y cotillear unos de otros.

El tono festivo de este último cuento se convierte en eminentemente gótico en La mujer gris, donde el personaje principal masculino es un verdadero Barbazul y vive, como tal, en un castillo tenebroso del que es casi imposible y vitalmente peligroso huir. En él retiene a sus sucesivas esposas, a las que pierde la natural curiosidad por saber con qué clase de hombre están casadas. Las mujeres de los cuentos góticos son, como corresponde al modelo de la época, ejemplos de sumisión, que no de pasividad en el caso de las obras de Gaskell, quien, en su última e inacabada novela Esposas e hijas (1864) se pregunta acertadamente: “Pensar en la felicidad de los demás antes que en la de una misma está muy bien, pero ¿no significará destruir los deseos más íntimos y las tendencias verdaderas que nos hacen ser individualmente lo que somos?”.

ELIZABETH GASKELL

Cuentos góticos

Alba Editorial, 544 páginas, 14.50 €

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