Con ciencia

Cruces genéticos

28.12.2013 | 06:50
La nueva secuenciación publicada por la revista ´Nature´.
La nueva secuenciación publicada por la revista ´Nature´.

Hace menos de un mes esta columna prestó atención al ADN mitocondrial (mtDNA) de los ejemplares de la Sima de los Huesos de Atapuerca, cuyo hallazgo, además de suponer una hazaña científica, planteaba muchas dudas acerca de cómo habría podido ser la evolución humana en el Pleistoceno Superior con distintos grupos cuyas relaciones resultaban sorprendentes. Los individuos de la Sima compartían su mtDNA más con los denisovanos que con los neandertales. Con una pregunta tan obvia como inquietante: si los ejemplares de la Sima son, como se piensa, antecesores directos de Homo neanderthalensis, ¿cómo pueden estar más cerca de individuos que vivieron a miles de kilómetros de Atapuerca?

Las posibles respuestas apenas iban, hace un mes, más allá de la especulación. Pero la revista Nature ha publicado el genoma neandertal, a un nivel de detalle muy preciso, secuenciado por Kay Prüfer, del departamento de Evolutionary Genetics del Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology „que dirige Svante Pääbo„ y numerosos colaboradores a partir de un fragmento de falange del pie hallado en la misma cueva donde se encontró a los denisovanos y en nivel estratigráfico un poco inferior, es decir, algo más antiguo. Se trata del ADN nuclear, no del mitocondrial, y la diferencia es importante porque este último se transmite sólo por vía materna, con lo que su huella puede desaparecer de la misma manera que los apellidos que se transmiten por vía paterna se pierden cuando una familia tiene sólo hijas.

Además del genoma neandertal detallado, la revista Nature, donde se publicó la nueva secuenciación „como queda dicho, de gran detalle„ incluía un comentario de Ewan Birney y Jonathan Pritchard, genéticos moleculares ambos, acerca del flujo genético que habría podido existir entre las distintas poblaciones europeas y asiáticas en el Pleistoceno Superior. El esquema aparece en la ilustración adjunta. En términos genéticos, los neandertales resultan ser el grupo hermano de los denisovanos, mientras que el conjunto de neandertales y denisovanos es el grupo hermano de nuestra especie y, por fin, los denisovanos cuenta con una huella parcial „entre el 0,5 y el 8%„ del cruce con una especie "desconocida" que pasaría a ser el grupo hermano de humanos modernos, neandertales y denisovanos.

No se conoce de qué especie podría tratarse pero, si hacemos caso a los paleontólogos, cabe pensar que se trate de H. erectus, el ancestro probable de neandertales y humanos modernos, quizá a través de algunas cronoespecies entre las que se encuentra el taxón de la Sima de los Huesos, Homo heidelbergensis. El misterio queda resuelto: su mtDNA pasaría a denisovanos y neandertales para perderse en estos últimos. Cuando tengamos el ADN nuclear de la Sima y el de Homo erectus sabremos si la hipótesis se sostiene.

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